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Los investigadores analizaron muestras de hielo que arrojaron virus, la mayoría de ellos distintos a los catalogados hasta la fecha. Los científicos crearon un método nuevo y ultralimpio para analizar microbios y virus en el hielo sin contaminarlos. El hallazgo se considera un gran avance en el estudio del hielo de los glaciares.

Los científicos han encontrado 28 virus hasta ahora desconocidos para el ser humano en muestras de hielo, recogidas en glaciares de la meseta tibetana, que han permanecido congelados durante 15.000 años.

Los hallazgos, publicados el 20 de julio en la revista Microbiome, ayudarán a comprender cómo han evolucionado los virus a lo largo de los siglos, según los investigadores.

En un comunicado de prensa, el autor principal del estudio, Zhi-Ping Zhong, investigador del Centro de Investigación Polar y Climática Byrd de la Universidad Estatal de Ohio, dijo que «estos glaciares se formaron gradualmente y -junto con el polvo y los gases- muchos, muchos virus también se depositaron en ese hielo».

Para el estudio, los investigadores examinaron núcleos de hielo tomados en el casquete glaciar de Guliya, en el oeste de China, en 2015. Los núcleos se recogieron en altitudes de 22.000 pies sobre el nivel del mar. Los científicos descubrieron que el hielo tenía casi 15.000 años de antigüedad y tenía los códigos genéticos de 32 virus atrapados en su interior. Aunque cuatro de los virus pudieron ser identificados, al menos 28 resultaron ser nuevos.

Los «núcleos de hielo contienen capas de hielo que se acumulan año tras año, atrapando lo que había en la atmósfera a su alrededor en el momento en que cada capa se congeló. Esas capas crean una especie de línea de tiempo que los científicos han utilizado para comprender mejor el cambio climático, los microbios, los virus y los gases a lo largo de la historia», añade el comunicado de prensa.

El estudio fue un esfuerzo interdisciplinario y los núcleos de hielo se recogieron como parte de un programa de colaboración entre el Centro de Investigación Polar y Climática Byrd y el Instituto de Investigación de la Meseta Tibetana de la Academia China de Ciencias. Fue financiado por la Fundación Nacional de Ciencias de EE.UU. y la Academia de Ciencias de China.

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