Débil por el hambre y la sed, el elefante luchó por alcanzar un charco de agua en esta reserva de vida silvestre africana. Pero el majestuoso mamífero se quedó atrapado en el lodo que rodeaba el pozo de agua horneado por el sol, que se había encogido dramáticamente debido a una severa sequía.

Eventualmente, el personal del parque liberó al elefante atrapado, pero se derrumbó y murió. A sólo unos metros de distancia se encontraba el cadáver de un búfalo del Cabo que también había sido sacado del lodo, pero que fue atacado por leones hambrientos.

Elefantes, cebras, hipopótamos, impalas, búfalos y muchos otros animales salvajes se ven afectados por la falta de alimentos y agua en el Parque Nacional de Mana Pools de Zimbabwe, cuyo nombre proviene de los cuatro estanques de agua que normalmente llenan las inundaciones del río Zambezi cada temporada de lluvias, y donde la vida salvaje tradicionalmente bebe. La palabra «mana» significa cuatro en lengua shona.


Al menos 105 elefantes han muerto en las reservas de vida silvestre de Zimbabwe, la mayoría de ellos en Mana y en el Parque Nacional Hwange en los últimos dos meses, según la Autoridad de Parques Nacionales y Manejo de Vida Silvestre de Zimbabwe. Muchos animales desesperados se están alejando de los parques de Zimbabwe hacia las comunidades cercanas en busca de comida y agua

Mana Pools, Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO por su espléndido entorno a lo largo del río Zambezi, experimenta anualmente un clima cálido y seco en esta época del año. Pero este año es mucho peor como resultado de las escasas lluvias del año pasado. Incluso el caudal del río se ha reducido.

La sequía que azota el sur de África también está afectando a la población. Se estima que 11 millones de personas están amenazadas de hambre en nueve países de la región, según el Programa Mundial de Alimentos, que está planificando la distribución de alimentos a gran escala. Los países del sur de África han experimentado precipitaciones normales sólo en una de las últimas cinco temporadas de crecimiento, dijo.

Se esperan lluvias estacionales pronto, pero los funcionarios del parque y los amantes de la vida silvestre, temiendo que demasiados animales mueran antes de esa fecha, están trayendo alimentos para ayudar a los animales en apuros. Las condiciones extremadamente duras persuadieron a las autoridades del parque a abandonar su política habitual de no intervenir.

Cada mañana, Munyaradzi Dzoro, un oficial de vida silvestre de la agencia de parques, reza por la lluvia.

«Está empezando a ser grave», dijo, de pie junto a los restos del elefante y el búfalo. «Podría ser peor si no recibimos lluvias» a principios de noviembre. Las últimas lluvias importantes se produjeron en abril, dijo.

El fin prematuro de una «estación de lluvias muy pobre» ha dado lugar a una vegetación natural insuficiente para ver a los animales a través de ella, dijo Mel Hood, que está participando en el proyecto Feed Mana, que está proporcionando alimentación suplementaria.

La mayoría de los animales en Mana Pools «están más o menos confinados a las áridas llanuras de inundación», donde las temperaturas se elevan a 113 grados Fahrenheit, dijo.

Separadas de la vecina Zambia por los Zambeze, las fuentes de agua de la región, que alguna vez fueron confiables, se han convertido en trampas mortales para animales desesperados por llegar a los fangosos estanques. Al igual que el elefante y el búfalo, muchos otros animales en el parque se han quedado atrapados en la arcilla al tratar de llegar a Long Pool, el más grande de los abrevaderos de 3 millas (5 kilómetros) de largo.

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