Los mares cálidos y las excavaciones en la laguna de Venecia hacen que las aguas excepcionalmente altas de la ciudad esta semana también sean más saladas, lo que supone una amenaza adicional para sus tesoros arquitectónicos.

Cuando el agua retrocede de las calles empedradas, los palacios de mármol y las antiguas iglesias de una ciudad que se levantó de las marismas hace 15 siglos, deja cristales de sal que lentamente corroen la mampostería y eventualmente la devoran.

«Con el agua salada todo se hace más difícil para nosotros», dijo el viernes el alcalde Luigi Brugnaro cuando una nueva inundación dejó al 70% de Venecia sumergida sólo tres días después de haber sufrido las peores inundaciones en más de 50 años.

La laguna siempre ha tenido una mezcla de agua de los ríos que la alimentan y la que entra por las aberturas al mar. El aumento del nivel del mar provocado por el cambio climático y la excavación de nuevos canales y otras estructuras significa que está entrando más agua salada del Adriático.

En la década de 1960, se cavó un canal en la laguna para que los petroleros llegaran a la planta petroquímica de Marghera, un puerto a menos de 5 km (3 millas) del antiguo centro de Venecia.

Más recientemente, los científicos del Centro Nacional de Investigaciones (CNR) consideraron que los muelles en forma de luna construidos para proteger las lagunas de la laguna de Venecia habían creado grandes depresiones en el lecho marino, que también permitirían la entrada de más agua de mar.

«Las excavaciones de canales, en particular el dedicado a los petroleros, han abierto carreteras al mar», dijo Gianfranco Bettin, ex teniente de alcalde de Venecia y antiguo líder de los Verdes en la región del Véneto.

«El calentamiento global ha contribuido al aumento del nivel del mar y a la fuerza de los vientos que empujan el agua hacia la ciudad», añadió.

La preocupación principal se centra en la Basílica Bizantina de San Marcos de Venecia, con sus antiguos mosaicos y columnas de mármol, que son especialmente frágiles.

El martes, la nave de la iglesia se inundó por sexta vez en 1200 años y la segunda en sólo 13 meses. El agua salada casi llenó la cripta, cuyas columnas de mármol sostienen la iglesia.

«Se suponía que el agua no inundaría la cripta después de los trabajos de sellado realizados en la década de 1990. Pero la marea era tan alta que el agua entraba por la ventana», dijo Pierpaolo Campostrini, conservador de la iglesia de Patrimonio Mundial de la UNESCO.

Campostrini, que también es un académico de la Universidad Ca’ Foscari de la ciudad, habló con Reuters el viernes mientras intentaba llegar a la enorme Plaza de San Marcos, que una vez fue descrita como la sala de estar de Europa.

«Si la cripta se convierte en una piscina, nos enfrentaremos a una situación desconocida», dijo, mientras se bombeaba agua de la basílica. «La sal podría causar el colapso de la bóveda, un riesgo que nadie quiere correr.»

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