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El sábado 4 de enero se produjo una alerta sanitaria en Hong Kong después de que se encontraran cinco casos sospechosos de un misterioso virus de neumonía en visitantes que regresaban de Wuhan, China. La enfermedad ya ha afectado a 59 personas en Wuhan , la mayoría de ellos, según se informa, trabajaban en el mercado de mariscos de Huanan, 7 de ellos están en estado crítico.

Según el informe de la Organización Mundial de la Salud (OMS), no hay evidencia de transmisión de humano a humano hasta el momento, la enfermedad parece propagarse a través de los animales ya que la mayoría de los pacientes trabajaban en el mercado de mariscos, que también vende otros animales. La OMS está vigilando de cerca a China para evitar que las condiciones se conviertan en otra epidemia.

La comisión de salud de Wuhan ya ha descartado las preocupaciones iniciales de otro brote de SARS (síndrome respiratorio agudo severo) – una condición que mató a más de 700 personas en 2002-03. La OMS todavía no ha puesto restricciones a los viajes o al comercio en China; sin embargo, se advierte a las personas que visiten el centro de salud más cercano en cuanto noten cualquier síntoma similar a la gripe.

¿Está el mundo preparado para una epidemia?
Una epidemia es un aumento repentino y anormal del número de casos de una enfermedad en una zona determinada. Las epidemias pueden ocurrir cuando aparece un nuevo microbio (como en el caso del virus del SARS que fue descubierto en el año 2003 en Asia), cuando un microbio existente se vuelve repentinamente más virulento, cuando el microbio viaja a una nueva tierra/área/país o cuando hay un aumento de la población susceptible.

Después de la epidemia del Ébola de 2014-15, la OMS había publicado un plan de I+D para la acción de prevención de epidemias. En el documento publicado en colaboración con el Instituto de Salud Pública de Norweighein, la OMS mencionó que el mundo todavía no está preparado para hacer frente a las epidemias causadas por nuevos patógenos. Se necesitan suficientes planes de I+D y de preparación para hacer frente a esos patógenos, lo que implica una identificación y un control tempranos.

El Ébola ya existía en el África rural, el virus fue identificado en 1976. Sin embargo, antes de la epidemia de Ebola de 2014, nunca se había propagado a una ciudad con una población enorme. La enfermedad ya había estado presente durante semanas en dos países africanos antes de que se informara a la OMS. Para entonces, la enfermedad se había extendido tanto que no se pudo rastrear su origen.

El proyecto de la OMS enumeró 11 enfermedades infecciosas en su lista de prioridades de I+D. Entre ellas se encontraban el chikungunya, la infección por el virus Nipah, la enfermedad del virus del Ébola, la enfermedad del virus Zika, la enfermedad del SARS-CoV y la fiebre hemorrágica de Crimea-Congo, entre otras. Se estima que para la I+D, cada enfermedad necesitaría una financiación de 1.170 millones de dólares.

La importancia de la notificación y el control tempranos
En una reunión de consulta informal de la OMS celebrada en diciembre de 2015, los expertos sugirieron que ya no podemos confiar en los informes de los gobiernos para identificar las enfermedades infecciosas, sino que también es necesario vigilar los eventos inusuales aislados. Con la creciente conectividad y la desaparición de las fronteras internacionales, se ha hecho cada vez más difícil identificar, controlar y poner en cuarentena. El mundo necesita estar preparado para lo desconocido y lo incierto. En lugar de depender de una autoridad central, es necesario empoderar a la comunidad local, incluyendo a los trabajadores de la salud, las ONG y otras organizaciones, para que los brotes de enfermedades puedan ser identificados y reportados.

La palabra brote se utiliza a menudo indistintamente con una epidemia, aunque un brote se limita a un área geográfica más pequeña. Aunque no siempre podemos controlar los brotes, definitivamente podemos evitar que se conviertan en una epidemia mediante la detección y el control oportunos.

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