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Todavía es posible, pero está lejos de ser seguro: detener el derretimiento de Groenlandia puede hacerse, pero debe hacerse pronto.

Científicos noruegos y estadounidenses han examinado de cerca la historia de la edad de hielo de Groenlandia y han llegado a una sombría conclusión. Todo lo que hace falta para poner fin al derretimiento de la capa de hielo de la isla es una temperatura media de la superficie del mar superior a siete grados centígrados. Y la actual temperatura media de la superficie del mar ya es de 7,7°C.

Groenlandia es la única reserva de agua congelada más rica del hemisferio norte: el lecho rocoso de la isla contiene suficiente para elevar el nivel del mar mundial en siete metros y ahogar o arrastrar las comunidades costeras del mundo, incluso las grandes ciudades de Nueva York y Miami, Shanghai y Calcuta, Amsterdam y Londres.

Y el patrón de evidencia geológica -esbozado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias- combinado con modelos climáticos sugiere que cualquier aumento sostenido de temperatura podría desencadenar un derretimiento irreversible de toda la capa de hielo del sur de Groenlandia

Los científicos sugieren que el umbral de esta calamidad podría estar entre 0,8°C por encima de la norma de la Edad de Hielo, y 3,2°C.

«El umbral de temperatura crítica para el decaimiento de la capa de hielo de Groenlandia será probablemente superado este siglo «

De hecho, debido al uso despilfarrador de combustibles fósiles y a la liberación de gases de efecto invernadero en la atmósfera, el planeta ya se ha calentado alrededor de 1°C por encima del nivel de la mayor parte de la historia de la humanidad, y un calentamiento de al menos 3,2°C para finales de este siglo parece ahora casi seguro.

Los investigadores publican sus conclusiones con la intención de que sean examinadas, puestas a prueba, cuestionadas y tal vez anuladas. Pero la alarma generalizada por la tasa de deshielo y pérdida de masa en Groenlandia ha sido consistente y creciente con los años.

Los investigadores han establecido repetidamente que el derretimiento de cada verano está aumentando la velocidad a la que los glaciares fluyen y entregan el hielo a los mares del norte, cada vez más cálidos, y que esta velocidad de derretimiento ha comenzado a acelerarse.

Por ello, Nil Irvali, de la Universidad de Bergen, y sus colegas, examinaron más de cerca la historia que cuentan los microfósiles dentro de los núcleos del hielo y el fondo oceánico durante cuatro períodos interglaciares en los últimos 450.000 años.

Durante esos períodos cálidos, el nivel del océano aumentó drásticamente, y en dos episodios la desaparición del hielo de Groenlandia podría haber contribuido a más de cinco metros en un caso, y hasta siete metros de aumento del nivel del mar en el otro.

Los factores desencadenantes identificados

Y en todos esos cuatro interglaciares, las condiciones alcanzaron temperaturas más altas que las actuales.

La preocupación por la estabilidad del casquete glaciar de Groenlandia no es ninguna sorpresa: el Artico ya se está calentando más rápidamente que en cualquier otra parte del planeta, gracias al uso despilfarrador de combustibles fósiles y la destrucción de las selvas tropicales, y los investigadores en todas partes del mundo han empezado a identificar los factores desencadenantes que retroalimentan un mayor calentamiento: la lluvia, por ejemplo, en invierno; la pérdida de la cubierta de nubes en verano; y los depósitos de hollín de los incendios polares que oscurecen las nieves y mejoran la absorción de los rayos solares.

Hace años, la frase «a un ritmo glacial» dejó de ser un cliché válido: los científicos estadounidenses registraron un río de hielo que se movía a una velocidad de 46 metros por día.

Así que el nuevo estudio simplemente confirma los temores que ya están extendidos. Lo que queda por resolver es el momento en que el declive de la capa de hielo se hace irreversible, dicen los científicos de Bergen. A medida que el océano se calienta, esto retroalimenta el proceso de derretimiento y desencadena retroalimentaciones a largo plazo.

«El punto exacto en el que se desencadena esta retroalimentación sigue siendo ambiguo», dicen la Dra. Irvali y sus coautores. «Notablemente, el umbral de temperatura crítica para el decaimiento de la capa de hielo de Groenlandia en el pasado probablemente será superado este siglo. La duración de la superación de este umbral determinará el destino de Groenlandia».

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