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El glaciar de la Isla de Pino, uno de los glaciares de más rápida contracción de la Antártida, acaba de perder otro enorme trozo de hielo en el mar, continuando una tendencia preocupante que se ha convertido en un acontecimiento casi anual en el último decenio.

Los científicos de Copérnico, el programa de observación de la Tierra de la Unión Europea, han estado vigilando de cerca el glaciar desde que aparecieron grandes grietas cerca de su borde en octubre de 2019. Ayer, esas grietas finalmente cortaron un trozo del glaciar (un proceso conocido como parto), liberando un gigantesco rompecabezas de icebergs frescos en el cercano Mar de Amundsen. En total, los icebergs miden aproximadamente el doble del tamaño de Washington, D.C., en área (más de 130 millas cuadradas, o 350 kilómetros cuadrados), según The Washington Post.

Por sí solo, el reciente evento de parto no es del todo sorprendente o particularmente amenazante para los niveles globales del mar; el parto es una parte normal de la vida para las formaciones de hielo con secciones que flotan en el agua, según el Observatorio de la Tierra de la NASA. Debido a que el hielo en el borde del glaciar ya estaba flotando, este hielo no contribuirá directamente al aumento del nivel del mar cuando inevitablemente se derrita.

Sin embargo, en los dos últimos decenios, los partos han sido mucho más frecuentes en el glaciar de la Isla de los Pinos y en el vecino glaciar Thwaites (también conocido como el «glaciar del día del juicio final») a medida que el océano circundante se calienta debido al calentamiento de la Tierra. Mientras que los grandes eventos de parto solían ocurrir en el Glaciar de Pine Island cada cuatro o seis años, ahora se han convertido en un acontecimiento casi anual, según la NASA. En la última década, enormes trozos del glaciar se desprendieron en 2011, 2013, 2015, 2017, 2018 y ahora en 2020.

Como resultado, las plataformas de hielo de Pine Island y Thwaites están retrocediendo tierra adentro más rápido de lo que el nuevo hielo puede formarse. Los científicos se preocupan de que este persistente retroceso pueda ser una señal de que un ciclo de derretimiento desbocado está en efecto: A medida que el agua de mar comparativamente cálida lame los bordes recién expuestos de una plataforma de hielo, el derretimiento se acelera, la plataforma de hielo se estira y se adelgaza, y es cada vez más probable que se produzca un nuevo parto.

Según la NASA, la región alrededor de los dos glaciares contiene suficiente hielo vulnerable para elevar el océano en 1,2 metros.

Los nuevos icebergs de la Isla Pino nacieron sólo días después de que los científicos informaran de la temperatura más caliente jamás registrada en la Antártida. El jueves (6 de febrero), las temperaturas cerca de una base de investigación en el borde norte del continente alcanzaron los 64,9 grados Fahrenheit (18,3 grados centígrados), informó la Organización Meteorológica Mundial. El récord anterior era de 63,5 F (17,5 C), establecido en marzo de 2015.

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