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Es posible que el nuevo coronavirus haya pasado primero a los humanos en algún lugar del sur de China meses antes del brote en la ciudad de Wuhan, según un nuevo estudio, que se opone a las teorías ampliamente difundidas sobre los orígenes de la pandemia.
Al trazar una «red» de genomas de coronavirus y rastrear las mutaciones a lo largo del tiempo, un equipo de investigadores dirigidos por un genetista de la Universidad de Cambridge determinó que la primera infección por Covid-19 podría haber llegado ya en septiembre en una región del sur de Wuhan, señalando que el patógeno podría haber sido transportado por los humanos mucho antes de que mutara a una forma más letal.

«El virus puede haber mutado a su forma final ‘eficiente para el ser humano’ hace meses, pero permaneció dentro de un murciélago u otro animal o incluso humano durante varios meses sin infectar a otros individuos», dijo el genetista Peter Forster al South China Morning Post. Él lidera la investigación en curso, aún no revisada por pares, recientemente publicada en las Actas de la revista de la Academia Nacional de Ciencias.

«Luego, comenzó a infectar y a propagarse entre los humanos entre el 13 de septiembre y el 7 de diciembre, generando la red que presentamos en [el estudio].«

Red filogenética de 160 genomas de SARS-CoV-2 © PNAS / Peter Forster

Aunque se cree que el virus se ha transmitido de los murciélagos a otro animal huésped -los pangolines son un candidato popular- y finalmente a los humanos, los nuevos hallazgos podrían derribar las ideas predominantes sobre cómo, cuándo y dónde precisamente hizo el salto interespecie. Las teorías iniciales que postulaban el salto a los humanos tuvieron lugar en un mercado húmedo en Wuhan, pero el nuevo estudio ha puesto esto en duda, sugiriendo que Covid-19 podría haberse originado al sur de la ciudad de China central.

«Si me presionan para obtener una respuesta, diría que la propagación original comenzó más probablemente en el sur de China que en Wuhan.»

Cualquier conclusión sólida, sin embargo, sólo podría hacerse después de analizar más murciélagos y otros potenciales animales huéspedes, así como muestras de tejido de los primeros pacientes, advirtió Forster.

«Pero es la mejor suposición que podemos hacer por el momento, en espera del análisis de más muestras de pacientes almacenadas en hospitales durante 2019», dijo el investigador a Newsweek en una entrevista separada.

A medida que las preguntas se arremolinan sobre los orígenes de la pandemia, una serie de teorías controvertidas han ganado prominencia recientemente, con varios medios de comunicación importantes de EE.UU. publicando historias esta semana que sugieren que el virus puede haber escapado de un laboratorio de virología de máxima seguridad en Wuhan. Aunque el Presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, aún no ha respaldado la afirmación de forma categórica, dijo que la Casa Blanca está estudiando la idea, mientras que culpa a Beijing por la crisis sanitaria mundial. Trump ha acusado repetidamente al país de «encubrimiento» en las primeras etapas de su brote, insistiendo en que la Organización Mundial de la Salud conspiró para ayudar a los funcionarios chinos a ocultar información.

Estudio completo https://www.pnas.org/content/early/2020/04/07/2004999117

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