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  • Una nueva investigación midió los niveles de agua en el río Missouri desde el año 800 D.C.
  • El equipo midió los anillos de los árboles de cada año para ver los cambios anuales
  • El cambio climático ha estado causando que el río se seque lentamente desde la década de 1950
  • El río alcanzó su punto más seco en 1.200 años entre 2000 y 2010
  • Los investigadores temen que el medio oeste pueda ser vulnerable a una nueva mega-sequía

El Río Missouri se ha estado secando lentamente desde la década de 1950, y podría estar a punto de desencadenar una nueva era de sequía en todo el medio oeste.

Según un informe de las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, la tendencia a la sequía comenzó en la década de 1950 y alcanzó su peor punto en la década entre 2000 y 2010, cuando el Río Missouri corrió más bajo que en cualquier otro punto en los últimos 1.200 años.

El equipo relacionó el fenómeno con la disminución del deshielo de las Montañas Rocosas, que alimenta la cuenca superior del río Missouri y representa alrededor del 30 por ciento del flujo total de agua del río.

En la [cuenca superior del río Missouri], lo que realmente nos preocupa es el futuro de las sequías de nieve’, dijo Erika Wise de la Universidad de Carolina del Norte a The Washington Post. «La nieve en las Montañas Rocosas es muy sensible al calentamiento de la temperatura».

El mayor secado ha sido causado por menos nieve estacional que cae en las Montañas Rocosas, lo que significa menos agua de deshielo en la primavera para llenar la cuenca superior del río Missouri, que es responsable de alrededor del 30 por ciento del flujo total de agua del río.

«La nieve proporciona el agua para el flujo de los arroyos en el Alto Missouri, y hemos diseñado nuestra agricultura y la infraestructura en torno a las expectativas de que esta agua se proporcionará a un cierto ritmo durante una cierta parte del año.

El río Missouri es el más largo de los EE.UU., abarcando 2.342 millas entre Brower’s Spring, Montana y el Lago Español cerca de St. Louis, Missouri, donde se une al río Mississippi.

El río Missouri es una fuente de agua crítica para el medio oeste, según los investigadores, «apoyando las mega-granjas, la energía hidroeléctrica, el turismo y los ecosistemas saludables».

A los investigadores les preocupa que la continua sequía pueda reflejar los efectos de una aridez regional similar que se extiende por todo el oeste, «contribuyendo a un suelo más seco, a la muerte generalizada de árboles y a incendios forestales más graves».

Para documentar el contexto histórico completo de los niveles de agua del río Missouri, el equipo observó los anillos de los árboles de varios sitios de prueba a lo largo de sus orillas.

Los investigadores temen que el secado severo podría desencadenar una nueva megamegadura en el medio oeste que podría afectar a las granjas, las centrales hidroeléctricas y los ecosistemas complejos de la región.

Los datos de los anillos de árboles registraron niveles relativos de agua en el río que se remontan al año 800 D.C., con anillos más anchos que apuntan a años más húmedos y anillos más estrechos que indican años secos.

El equipo encontró que la reciente tendencia a la sequía apareció por primera vez en la década de 1950 en la cuenca superior del río Missouri y ha ido empeorando gradualmente cada década.

Los años más secos de los que se tiene constancia ocurrieron entre 2000 y 2010, pero el equipo advierte que en el futuro podría producirse un secado aún más intenso.

En los peores casos, el equipo teme que el medio oeste pueda experimentar su propia mega-sequía, similar a lo que otros investigadores han predicho que devastará el suroeste americano en 2030.

No tendemos a pensar que la región superior de Missouri está tan amenazada por la sequía como una región como el suroeste de los Estados Unidos», dijo Wise.

Estos hallazgos muestran que la cuenca superior del Missouri refleja algunos de los mismos cambios que vemos en otras partes de América del Norte, incluyendo el aumento de la ocurrencia de sequías calientes».

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