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Nuevas investigaciones indican que un asombroso río subterráneo alimentado por el hielo derretido está corriendo en una oscuridad perpetua muy por debajo de la superficie congelada de Groenlandia. Apodado el «Río Oscuro», se cree que esta vía de agua subterránea se extiende a lo largo de 1.000 km. Lo más probable es que el río comience en el corazón de Groenlandia y se extienda hasta el fiordo Petermann al noroeste.

Los mapas muestran un valle sugerido y un posible río que fluye desde el interior profundo de Groenlandia hasta el fiordo Petermann 
(Imagen: Christopher Chambers et al / The Cryosphere)

El Dr. Christopher Chambers, un modelador de capas de hielo de la Universidad de Hokkaido de Japón, dijo: «Los resultados son consistentes con un largo río subglacial, pero queda una considerable incertidumbre».

Esa incertidumbre se debe a las importantes lagunas en los datos de radar de los estudios satelitales realizados por la agencia espacial estadounidense NASA sobre la capa de hielo de Groenlandia.

A lo largo de los años, estos han documentado visiones fragmentadas de lo que se asemeja a un gigantesco sistema de valles subglaciales que se extiende por debajo de enormes franjas de Groenlandia.

Varios estudios en los últimos veinte años indican que tales trincheras, valles, o incluso «mega-canyones» pueden residir ocultos en el ambiente subglacial.

Algunos científicos también han planteado que el agua líquida podría fluir en el fondo de los rasgos.

Imagen satelital de Groenlandia, tomada por el satélite Suomi de la NASA 
(Imagen: NASA)

Pero debido a estas lagunas en los datos, no está claro si todos los valles están conectados en un largo y serpenteante río.

O alternativamente, las vías fluviales pueden ser simplemente segmentos de fenómenos desconectados.

El Dr. Chambers añadió: «No sabemos cuánta agua, si es que hay alguna, está disponible para fluir».

Usando esta hipótesis, las simulaciones insinúan una vía fluvial que va desde el corazón de Groenlandia hasta el mar, con agua líquida atravesando el camino ininterrumpido.

Los autores añadieron: «A lo largo de su longitud, el camino del valle progresa gradualmente por una pendiente de la superficie de hielo, causando un descenso de la presión de la sobrecarga de hielo que podría permitir que el agua fluyera a lo largo de su camino».

Si el agua fluye, el modelo sugiere que podría atravesar toda la longitud del valle porque éste es relativamente plano, similar al lecho de un río.

Esto indica que ninguna zona de la capa de hielo debería formar una barrera física para el agua.

Las simulaciones también sugieren que había más flujo de agua hacia el fiordo con una base de valle nivelada fijada a 500 m (1.640 pies) por debajo del nivel del mar que cuando se fijó a 100 m (320 pies) por debajo.

Además, cuando el deshielo aumenta sólo en el interior profundo en una región conocida de deshielo basal, la descarga simulada se incrementa a lo largo de todo el valle sólo cuando el valle se desbloquea.

En total, implica una relación muy matizada entre la forma del valle y el hielo superpuesto puede permitir que se desarrolle un camino de agua muy largo por el valle.

El Dr. Ralf Ralf, también involucrado en el estudio, dijo: «Esto podría introducir un sistema hidrológico fundamentalmente diferente para la capa de hielo de Groenlandia.

«La correcta simulación de un sistema hidrológico subglacial tan largo podría ser importante para futuras simulaciones precisas de capas de hielo bajo un clima cambiante».

Y aunque los hallazgos siguen siendo hipotéticos por el momento, los científicos sospechan que los futuros estudios aéreos confirmarán eventualmente el modelado por ordenador.

De ser así, no sólo se confirmaría que el Río Oscuro es real, sino que también significaría que los científicos del cambio climático han alcanzado un nuevo estándar para modelar el comportamiento de las capas de hielo.

Esto, a su vez, revelará mucho más sobre el extremadamente complejo y misterioso cuerpo que se predice será de vital importancia en el futuro aumento previsto del nivel del mar.

(Imagen de portada Icebergs en el mar de la costa de Groenlandia JONATHAN BAMBER)

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