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( Imagen de portada Deshielo en la Antártida. Shutterstock )

El derretimiento del hielo en todo el planeta se está acelerando a un ritmo récord, siendo el de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida el más rápido, según una investigación.

El ritmo de pérdida coincide ahora con las peores hipótesis del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático, la principal autoridad mundial en materia de clima, según un artículo publicado el lunes en la revista The Cryosphere.

Thomas Slater, autor principal e investigador del centro de observación y modelización polar de la Universidad de Leeds, advirtió que las consecuencias se dejarán sentir en todo el mundo. «El aumento del nivel del mar a esta escala tendrá efectos muy graves en las comunidades costeras de este siglo», afirmó.

Entre 1994 y 2017 se perdieron unas 28.000 toneladas de hielo, lo que, según los autores del artículo, bastaría para colocar una capa de hielo de 100 metros de espesor en el Reino Unido. Alrededor de dos tercios de la pérdida de hielo fue causada por el calentamiento de la atmósfera, y alrededor de un tercio por el calentamiento de los mares.

Los glaciares de Groenlandia por sí solos han contribuido a un aumento de 13,7 milímetros del nivel del mar desde 1972. Foto: Archivo AFP

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Durante el periodo estudiado, el ritmo de pérdida de hielo se aceleró en un 65%, según el documento, pasando de 0,8 billones de toneladas al año en la década de 1990 a 1,3 billones de toneladas al año en 2017. Alrededor de la mitad de todo el hielo perdido fue terrestre, lo que contribuye directamente a la subida del nivel del mar. Se calcula que la pérdida de hielo durante el periodo de estudio, de 1994 a 2017, ha elevado el nivel del mar en 35 milímetros.

Las mayores cantidades de hielo se perdieron del hielo flotante en las regiones polares, lo que aumenta el riesgo de un mecanismo de retroalimentación conocido como pérdida de albedo. El hielo blanco refleja la radiación solar hacia el espacio -el efecto albedo-, pero cuando el hielo marino flotante se derrite deja al descubierto agua oscura que absorbe más calor, acelerando el calentamiento en un bucle de retroalimentación.

Los glaciares fueron los siguientes en perder volumen de hielo, con más de 6tn de toneladas perdidas entre 1994 y 2017, aproximadamente una cuarta parte de la pérdida de hielo mundial en ese periodo. La reducción de los glaciares amenaza con causar tanto inundaciones como escasez de agua en algunas regiones, ya que al derretirse grandes volúmenes pueden saturar las zonas aguas abajo, y luego los glaciares reducidos producen menos del flujo de agua constante necesario para la agricultura.

Inés Otosaka, coautora del informe e investigadora de doctorado en el centro de observación y modelización polar de la Universidad de Leeds, dijo: «Además de contribuir a la subida del nivel medio del mar en todo el mundo, los glaciares de montaña también son fundamentales como recurso de agua dulce para las comunidades locales. Por tanto, el retroceso de los glaciares en todo el mundo tiene una importancia crucial, tanto a escala local como global».

El estudio, titulado Earth’s Ice Imbalance (El desequilibrio del hielo en la Tierra), utilizó observaciones por satélite durante un periodo de 23 años para evaluar el hielo en todo el planeta. Los estudios anteriores han examinado partes del mundo en lugar de hacer una evaluación exhaustiva de los datos. El equipo de investigación estaba formado por la Universidad de Edimburgo, el University College de Londres y Earthwave, una organización de ciencia de datos, y fue financiado por el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural del Reino Unido.

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