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Los investigadores de la Universidad del Estado de Washington han predicho cómo y dónde el avispón gigante asiático, un recién llegado invasor al noroeste del Pacífico, popularmente apodado «avispón asesino», podría propagarse y encontrar un hábitat ideal, tanto en los Estados Unidos como a nivel mundial.

iscubiertos en un artículo recientemente publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, el equipo encontró que si el avispón más grande del mundo se afianza en el estado de Washington, podría extenderse por gran parte de la costa oeste de los Estados Unidos.

El avispón gigante asiático también podría encontrar un hábitat adecuado en toda la costa oriental y en partes pobladas de África, Australia, Europa y América del Sur, si los humanos lo transportan inadvertidamente.

Las predicciones del equipo subrayan la importancia de los esfuerzos del estado de Washington para detener a los grandes insectos antes de que se propaguen.

«Encontramos muchos climas adecuados en los EE.UU. y en todo el mundo», dijo el autor principal Gengping Zhu, un becario de postdoctorado en el Departamento de Entomología de la WSU.

En colaboración con el científico Chris Looney del Departamento de Agricultura del Estado de Washington y los entomólogos de la WSU David Crowder y Javier Illan, Zhu examinó más de 200 registros del área de distribución nativa del avispón en Japón, Corea del Sur y Taiwán, y luego utilizó un conjunto de modelos ecológicos que incorporaban datos climáticos para predecir el probable hábitat mundial en los seis continentes.

«Estas predicciones son una investigación científica», dijo Illan. «Estamos haciendo una conjetura educada sobre la rapidez y la distancia a la que estos insectos pueden moverse, su tasa de éxito en el establecimiento de un nido, y ofreciendo diferentes escenarios, de menos malo a peor. Nadie ha hecho esto antes para esta especie».

El avispón más grande del mundo, el avispón gigante asiático, se ha encontrado en el noroeste del Pacífico. 
Una nueva investigación en la Universidad Estatal de Washington predice dónde podría encontrar el avispón un hábitat adecuado, tanto en los EE. UU. Como a nivel mundial, y qué tan rápido podría extenderse, en caso de establecerse. 
Crédito: WSDA

Una amplia gama de hábitats adecuados

Originario de las zonas boscosas de Asia, el avispón gigante asiático, Vespa mandarinia, es una importante amenaza para las abejas melíferas occidentales, que no tienen ninguna defensa natural. A finales de verano y en otoño, las colonias de avispones atacan las colmenas, destruyendo colonias enteras de abejas para alimentar a su cría y producir nuevas reinas.

Hasta dos pulgadas de largo, el insecto también despliega un potente aguijón, que es más peligroso que el de las abejas y avispas locales.

Los avispones gigantes asiáticos tienen más probabilidades de prosperar en lugares con veranos cálidos, inviernos suaves y altas precipitaciones. El calor extremo es letal, por lo que sus hábitats más adecuados se encuentran en regiones con una temperatura máxima de 102 grados Fahrenheit.

Sobre la base de esos factores, el hábitat adecuado para el avispón gigante existe a lo largo de gran parte de las costas occidental y oriental de los Estados Unidos, las partes adyacentes del Canadá, gran parte de Europa, el noroeste y el sudeste de América del Sur, el África central, el este de Australia y la mayor parte de Nueva Zelandia.

Gran parte del interior de los EE.UU. es inhóspito para el avispón debido a los extremos de calor, frío y bajas precipitaciones. Esto incluye las partes orientales del estado de Washington y la Columbia Británica, así como el Valle Central de California, todos los cuales tienen importantes cultivos de frutas y nueces que dependen de la polinización de las abejas.

Peligro de propagación accidental

Utilizando datos de una especie similar, Vespa velutina, los científicos predijeron que sin contención, los avispones gigantes asiáticos podrían propagarse en el sur de Washington y Oregón, y en el norte a través de la Columbia Británica. Calculando que los avispones podían volar hasta 68 millas por año, su peor escenario encontró que los insectos podían dispersarse a través de las regiones occidentales de Washington y Oregon en 20 años o menos.

Sin embargo, los científicos advirtieron que estas predicciones son una conjetura educada.

«La información que queremos, cuán rápido y lejos pueden volar las reinas, y cuándo vuelan, es totalmente desconocida», dijo Illan. «Se desconoce mucha biología básica. Por lo tanto, estamos usando un sustituto».

«Sabemos que las reinas salen de su nido en otoño, se aparean y vuelan a algún lugar», dijo Looney. Pero nadie sabe hasta dónde vuelan, o si vuelan repetidamente. No sabemos si ponen sus nidos en la primavera cerca de donde hibernaron, o si empiezan a volar de nuevo. Estas son algunas de las cosas que hacen que predecir la dispersión natural sea un desafío».

La naturaleza por sí sola no puede predecir dónde puede terminar el avispón. La actividad humana juega un papel importante en el transporte de especies invasoras alrededor del mundo. Mientras que las colonias sólo pueden ser iniciadas por reinas apareadas, y un análisis del USDA encontró que el transporte accidental por parte de los humanos es poco probable, Looney dijo que la dispersión asistida por humanos podría ser una preocupación.

«Es fácil que algunas especies sean trasladadas accidentalmente de un lado a otro del país, incluso si hay una gran franja de hábitat inaceptable en medio», dijo.

«Impedir el establecimiento y la propagación del avispón gigante asiático en el oeste de América del Norte es fundamental para proteger a las abejas y a los apicultores», dijo Crowder. «Nuestro estudio puede informar las estrategias para vigilar y erradicar a estos invasores antes de que se establezcan».

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